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Gee Bee Racer 1 – Le Piège Mortel

Dans les années 1930, le Gee Bee Racer-1 était un avion de course avec une conception très particulière. Très dur à piloter, beaucoup de pilotes y ont laissé leur vies.

Construit à Springfield dans le Massachusetts, par les frères Granville (Gee Bee est synonyme de Granville Brothers), le premier Gee Bee apparait dans l’entre-deux-guerres, à l’image d’un avion militaire et d’un avion de course (modèle Z peu connu et peu efficace), mais avec quelques modifications, l’engin sert exclusivement à la voltige et à des courses.

L’avion est constitué d’un moteur très puissant et de deux petites ailes. Son moteur est un Pratt & Whitney R1340 « Wasp » d’une puissance d’environ 800 ch, il permet au Gee Bee Racer d’atteindre 470 km/h pendant 3 à 5 heures. Sa construction est très compacte, entre le cockpit et le moteur il n’y a qu’une plaque de 5 mm qui transmet une chaleur intense dans le cockpit. Il s’est avéré que le fuselage agissait comme une aile, alors les constructeurs ont rajouté des haubans pour mieux tenir les ailes droites.

04 Gee-Bee

Le poste de pilotage était situé très loin à l’arrière, juste en face de l’ empennage vertical, afin de donner au pilote une meilleure vision des pylônes de course, cependant la mise en place du pilote vers l’arrière bloquait tous les points de vue vers l’avant-bas ce qui s’est avéré très dangereux. De même, les petites fenêtres dans le cockpit forçaient le pilote à surveiller les trajectoires en permanence.

La première course gagnée à bord d’un Gee Bee Racer-1 le fut en 1932 par Jimmy Doolittle, mais il abandonna sa deuxième course et fut contraint à un atterrissage forcé. Jusqu’à aujourd’hui 1 802 courses furent gagnées à bord d’un Gee Bee Racer-1 sur une participation de 2 400 courses. Beaucoup de pilotes sont morts à bord du petit avion ce qui explique son surnom de « Piège mortel » ou « faiseur de veuves ». Il existe des répliques que l’on peut voir dans les salons aéronautiques.

Texte : Wikipedia – Illustrations © Squadratlantica (1) – Atomictoasters (2,3) – D. Borelli (4) – Wi Bing Tan (5) – W. S. Porter (6)

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